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Agua y nieve en Marte

Phoenix ha encontrado minerales en Marte que sugieren que el lugar de aterrizaje de la sonda, una vez fue bastante húmeda, según anunciaron los investigadores ayer lunes. La sonda también ha detectado las primeras capas de nieve, privientes de las nubes altas por encima del suelo.

Musestras de suelo marciano.

El microscopio óptico de Phoenix observó una muestra pegajosa de suelo marciano, rico en hierro. Los copos blancos parecen ser sales. Imagen: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/Imperial College London) Blanco flecks pueden ser sales (Imagen: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona / Imperial College, Londre.)

Desde la década de los 70, las naves espaciales tienen imágenes de profundos canales y cañones de agua que sugieren que una vez fluyó a través del Planeta Rojo. Más recientemente, tanto las naves espaciales en órbita y los rovers de la NASA también han encontrado pruebas mineralogicas de agua líquida sobre la superficie del planeta

Pero la historia de agua líquida ha sido menos claro en las latitudes superiores de Marte, donde el agua no muestra características dramáticas, tales como barrancos en la superficie del planeta.

Ahora, Phoenix ha encontrado pruebas de agua líquida en el pasado - se cree que un requisito esencial para la vida - en las llanuras del norte del planeta.

Dos instrumentos a bordo de la nave, el laboratorio de química húmeda TEGA y sus hornos han detectado de carbonato de calcio en las muestras de suelo marciano.

El mineral es el principal constituyente de la piedra caliza y tiza un tipo de rocas que se forman principalmente por la interacción con el agua. Se ha comprobado lña existencia de este minerla en otros lugares en Marte, aunque no en grandes cantidades debido a que el agua del planeta puede haber sido demasiado ácida para formar los carbonatos.

El nuevo descubrimiento puede llevar años interpretarlo, pero los científicos dicen que podrían revisar las imagenes de los casquetes de hielo del planeta , comenta el miembro del equipo William Boynton de la Universidad de Arizona.

Polos húmedos.
Se cree que la inclinación del eje de giro de Marte a lo largo de decenas de miles de años causó que los polos se calentaran.

el científico plnetario Mark Bullock del Southwest Research Institute in Boulder, Colorado, dice que los minerales relacionadas con el agua, se formaron en el polo norte durante ese periodo cálido, y tal vez hace relativamente poco tiempo.

“Estos minerales pueden haber sido creados por este mismo hielo en el que Phoenix está sentado, hielo derretido en algún punto en los últimos cien mil años", dijo a New Scientist en una entrevista en agosto.

Phoenix también ha encontrado indicios de lo que podría ser arcillas, que también forman con la presencia de agua. “We are seeing smooth-surfaced, platy particles with the atomic-force microscope, not inconsistent with the appearance of clay particles,” said Michael Hecht of NASA’s Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, California. “Estamos viendo una superficie suave, en las observaciones con el microscopio atómico observamos partículas lisas, que no está en contradicción con la aparición de partículas de arcilla", dijo Michael Hecht del Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California.

¿Zona habitable?
Combinado con otros descubrimientos recientes de Phoenix, “ahora tenemos suficiente información… para empezar a reescribir el libro de la geoquímica de Marte", dijo Hecht.

Hecht también dijo que un análisis más detallado del pH de la muestra de suelo (que anteriormente había sido encontrado demasiado alcalino) da un resultado de 8,3. Eso es tan alcalino como el agua de mar.

“¿Es esta una zona habitable en Marte? Creo que nos estamos acercando a esta hipótesis", dijo Peter Smith, investigador jefe de la misión en la Universidad de Arizona.

 

El lunes, el equipo también anunció que Phoenix había encontrado nieve, utilizando un láser aputando a las nubes aproximadamente a 4 kilómetros por encima del lugar de aterrizaje de la nave espacial.

Evaporación de la nieve.

“No se habia observado nunca alog como esto desde este punto de vista en Marte", dijo el cinetífico jefe de la estación meteorológica de Phoenix Jim Whiteway, de la Universidad de York en Toronto.

Hasta la fecha, la nieve parece que se vaporiza antes de llegar al suelo. Pero eso puede cambiar comoforme vaya llegando el invierno. “Vamos a estar buscando indicios de que la nieve pueda incluso llegar a la tierra", dijo.

Smith dijo que el plan de los científicos es encender un micrófono que se suponía que iba a grabar el aterrizaje del descenso en mayo, pero que no lo hicieron. “Vamos a tratar de activar esta micrófono y tratar de escuchar a Marte por primera vez", dijo.

Phoenix ha operado durante cinco meses sobre la superficie de Marte, dos meses más de lo previsto. La NASA ha ampliado su misión hasta el final de 2008, aunque está previsto que la sonda comience a perder antes de esa fecha, cuando se alarguen las noches en el planeta.

 

 

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