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Nuevos minerales en Marte

La sonda espacial Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA ha descubierto dos nuevos tipos de minerales esparcidos a lo largo de grandes regiones de Marte. Este descubrimiento sugiere que el agua líquida permaneció en la superficie del planeta mil millones de años más de lo que creían los científicos, y que ésta jugó un papel importante en el desarrollo de la topografía del planeta y en la posibilidad de albergar vida.

Los investigadores examinando los datos del espectrómetro de imágenes de la sonda MRO han encontrado evidencias de silicio hidratado, más conocido como ópalo. Los depósitos de mineral hidratado, o que contiene agua, son señales evidentes y claras de dónde y cuándo estuvo presente el agua en el Marte antiguo. "Este es un importante descubrimiento porque extiende el tiempo en que hubo agua líquida en Marte y señala los lugares donde pudo haber albergado vida", dijo Scott Murchie, investigador principal del espectrómetro en el Laboratorio de Ciencias Aplicadas de la Universidad Johns Hopkins. "La identificación de silicio opalino nos indica que el agua pudo haber existido hasta hace unos 2.000 millones de años".



Hasta ahora, sólo habían sido detectados por la sonda MRO dos grupos principales de minerales hidratados, los filosilicatos y los sulfatos hidratados, que se formaron hace más de 3.500 millones de años. El nuevo descubrimiento de silicio opalino es el más joven de los tres tipos de minerales hidratados. Se formaron cuando el agua líquida alteró los materiales creados por la actividad volcánica o por el impacto de meteoros en la superficie marciana. Una de esas localizaciones observadas por los científicos es el enorme sistema de cañones marciano Vallis Marineris.

"Hemos visto numerosos promontorios de materiales opalinos en capas delgadas que se extienden sobre largas distancias en torno a los bordes del Valles Marineris así como dentro de esa misma quebrada", dijo Ralph Milliken, científico del Laboratorio Jet Propulsion de la NASA. Milliken realizó recientemente un estudio que describe la identificación de silicio opalino. El estudio revela que los minerales, los cuales también fueron recientemente descubiertos en el Cráter Gusev de Marte por el rover Spirit, se encuentran esparcidos y en terrenos relativamente jóvenes.

En algunas localizaciones, el espectrómetro de MRO observó silicio opalino con minerales de sulfato de hierro, en el cauce seco o alrededor de lo que aparentemente fueron corrientes similares a un río. Esto indica que hubo agua en la superficie de Marte durante mucho más tiempo que el líquido que ayudó en la formación de los minerales opalinos.

 

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