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Buscando el origen de Marte

Escrito por astroelche 23-11-2008 en General. Comentarios (0)

La ciencia espacial europea está cada vez más próxima a desentrañar los misterios del origen de Fobos, la más grande de las dos lunas marcianas. Una serie de encuentros cercanos de la nave Mars Express de la ESA han permitido verificar casi de forma definitiva que el satélite está compuesto por una ‘pila de escombros’, en lugar de tratarse de un bloque homogéneo. Sin embargo, la procedencia de tales restos sigue siendo un misterio.
 
A diferencia de la Tierra y su único satélite de grandes dimensiones, Marte cuenta con dos lunas pequeñas. La mayor es Fobos, un pedazo irregular de roca espacial que mide sólo 27 x 22 x 19 kilómetros.

En verano, la Mars Express realizó una serie de pasadas a corta distancia de Fobos, y en casi todas ellas captó imágenes con su cámara estéreo de alta resolución (HRSC). Un equipo dirigido por Gerhard Neukum, de la Universidad Libre de Berlín, utiliza estos datos y otros recopilados con anterioridad para elaborar un modelo tridimensional más preciso de Fobos, que ayudará a determinar su volumen con mayor exactitud.

Además, durante una de las aproximaciones más cercanas, el equipo del Experimento Mars Express Radio Science (MaRS), que dirige Martin Pätzold (Rheinisches Institut fuer Umweltforschung de la Universidad de Colonia) monitorizó cuidadosamente las señales de radio de la nave y grabó los cambios de frecuencia producidos por la atracción que la gravedad de Fobos ejercía sobre la Mars Express. Estos datos están ahora en manos de Tom Andert (Universität der Bundeswehr, Munich) y Pascal Rosenblatt (Real Observatorio de Bélgica), ambos miembros del equipo MaRS, quienes calcularán la masa precisa de la luna marciana. "El equipo estima en la actualidad que la masa de Fobos es de 1,072 10 16 kg, esto es, una milmillonésima parte de la masa de la Tierra".
 
 Una vez puestos en común los datos de masa y los de volumen, los equipos podrán calcular la densidad, información que terminará siendo una importante pista para conocer cómo se formó la luna.

Glaciares en Marte

Escrito por astroelche 23-11-2008 en General. Comentarios (0)

La sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA ha detectado glaciares que cubren una superficie de decenas de miles de kilómetros cuadrados y se extienden desde las montañas marcianas con un espesor en algunos casos de unos 800 metros.

Una imagen panorámica de los glaciares descubiertos por la sonda 'Mars Reconaissance Orbiter'. (Foto: Science)

"Se trata de un descubrimiento muy importante porque no sólo constata la existencia de agua en Marte sino que cubre la necesidad del líquido elemento que tendrán las futuras misiones interplanetarias", asegura Ali Safaeinili, científico del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

"El hallazgo también es importante porque el agua de esos glaciares se encuentra en latitudes bajas del planeta, lejos de los polos, y en algunos casos a sólo unos tres metros de profundidad", indicó.

Debido a que el agua es uno de los ingredientes esenciales de la vida tal como la conocemos en la Tierra, la existencia de grandes reservas del líquido congelado es un signo alentador para los científicos que buscan vida más allá de nuestro planeta, según señala el estudio publicado por 'Science'.

Los primeros indicios de agua en Marte fueron detectados hace cuatro años por los vehículos 'Spirit' y 'Opportunity' y confirmados después por el 'Phoenix', un tercer vehículo de la NASA.

"Sin duda estos glaciares representan la mayor reserva de agua en Marte en regiones no polares. Sólo uno de los que examinamos es tres veces más extenso que la ciudad de Los Ángeles (California)...y hay muchos más", indica John Holt, de la Escuela de Geociencias de la Universidad de Texas y autor del informe.

 

Spitzer haya minerales en otro sistema planetario

Escrito por astroelche 17-11-2008 en General. Comentarios (0)

El telescopio espacial Spitzer de la NASA ha detectado la existencia de dos tipos de cristal de la familia de la sílice (la cristobalita y la tridimita), de estructura similar al cuarzo, en varios sistemas planetarios recién nacidos.

 

Dos imágenes de los minerales descubiertos, sobre un fondo que muestra una recreación artística del sistema planetario donde se han hallado. (Foto: REUTERS/NASA)

Se trata de un mineral también hallado en diversas zonas volcánicas terrestres, además de en varios cometas y algunos meteoritos que han alcanzado la Tierra.

Los astrónomos ya conocían que las partículas de polvo cristalizado se unen en el espacio formando partículas de mayor tamaño hasta constituir planetas; aunque, según explica la agencia espacial estadounidense, "la sorpresa ha sido dar con la cristobalita y la tridimita", ya que éstas requieren de unas condiciones térmicas especiales para su formación, "como, por ejemplo, las que se dan en torno a las ondas expansivas", que aumentan la temperatura en centenares de grados.

El hallazgo sugiere que, mediante el estudio de estos sistemas planetarios en formación, "se puede aprender acerca del nacimiento del Sistema Solar hace más de 4.000 millones de años", según afirmó el investigador de la Universidad de Rochester (Nueva York), William Forrest.

"El Spitzer nos permite hacernos una idea de cómo se origina la materia prima que da origen a los planetas", añadió el experto, tras analizar los anillos de polvo de cinco planetas jóvenes situados a cerca de 400 millones de años luz de la Tierra.

La sílice se compone de silicio y oxígeno y es el principal ingrediente del cristal. Al derretirse y cristalizar forma los cuarzos de forma hexagonal que se encuentran en las joyerías. Al elevarse a temperaturas aún superiores se transforma en los pequeños cristales que habitualmente se observan en las zonas de actividad volcánica, los mismos encontrados por el equipo de Forrest.

La India llega a la Luna

Escrito por astroelche 17-11-2008 en General. Comentarios (0)

La presencia india en la luna quedó patente con el alunizaje de un vehículo de impacto pintado con los colores de la bandera del país asiático, según informaron distintos medios.

El ex presidente de India A.P.J. Abdul Kalam (c), el presidente de la Organización de Investigación Espacial India (ISRO) Madhavan Nair (i) y el director de la ISRO el doctor T K Alex se felicitan tras el alunizaje. (Foto: EFE)

"Ha sido una operación perfecta", aseguró un oficial de la Organización de Investigación Espacial India (ISRO, siglas en inglés).

El satélite Chandrayaan 1, que orbita en torno a la Luna desde el pasado día 8, dejó caer el vehículo de impacto lunar a las 20.31 hora local (16.01 hora peninsular española) desde una distancia de 100 kilómetros.

"El alunizaje del artefacto tendrá un significado emocional para todos los indios, cuando la tricolor toque la superficie y marque la presencia india en la Luna", había dicho poco antes del alunizaje el presidente del ISRO, G. Madhavan Nair.

La India se ha convertido en la cuarta potencia en llevar a cabo la prueba de alunizaje, tras la antigua Unión Soviética, los Estados Unidos y la Agencia Espacial Europea, informó la agencia india PTI.

Con un peso de 34 kilos y pintado con los colores azafrán, blanco y verde de la bandera india, el artefacto tocó suelo lunar unos 25 minutos después del inicio de la operación.

El alunizaje fue seguido por varios científicos -entre ellos el ex presidente Abdul Kalam- desde la sede del ISRO en Bangalore (sur de la India). Durante su caída de 100 kilómetros, un sistema de vídeo tomó imágenes de la superficie lunar y transmitió los datos en formato digital a la estación terrestre para convertirlos a un formato de alta definición.

Además, el artefacto llevaba consigo otros dos instrumentos: un medidor de altitud y un espectómetro de masas, para averiguar la composición de la fina atmósfera lunar durante el descenso y también para analizar los elementos químicos y minerales de la superficie.

El Chandrayaan-I fue lanzado el pasado 22 de octubre desde las instalaciones que la ISRO tiene en la isla sureña india de Sriharikota, en la Bahía de Bengala, y alcanzó la órbita lunar en el día previsto.

Con un coste de 3.860 millones de rupias (unos 80 millones de dólares, al cambio actual), la sonda viajó a la Luna equipada con once instrumentos científicos que servirán para trazar un mapa tridimensional del satélite y estudiar su composición geológica.

El Chandrayaan-I orbitará a 100 kilómetros del satélite durante dos años, según la previsiones de la ISRO. El primer alunizaje de la historia de la India coincide en el país asiático con el Día del Niño, tomado del aniversario del nacimiento del padre de la independencia india, Jawaharlal Nehru.

Una tormenta en Marte deja incomunicada a Spirit

Escrito por astroelche 17-11-2008 en General. Comentarios (0)

Una tormenta de polvo marciano ha dejado incomunicado al vehículo robótico Spirit, que lleva casi cinco años explorando la superficie del planeta rojo. El polvo se ha acumulado sobre los paneles solares que suministran energía a las baterías del vehículo, y la NASA teme que sea difícil volver a recuperar el contacto.

El ’Spirit’, cubierto de polvo marciano debido a una tormenta en el cráter Gusev del planeta rojo. (Foto: NASA)

Según ha informado la agencia espacial estadounidense, los controladores de la misión enviaron una serie de instrucciones al robot el pasado martes, 11 de noviembre, ordenándolo a activar varias medidas para ahorrar energía. El objetivo era conseguir que el Spirit se mantuviera en un estado durmiente, pero suficientemente activo como para que los responsables de la misión pudieran controlar sus movimientos.

"Somos como padres preocupados y protectores, que queremos mantener la comunicación con el robot para ayudarle cuando lo necesite", ha explicado John Callas, del Laboratorio de Propulsión de la NASA en Pasadena (California), uno de los directivos de la misión de los robots Spirit y Opportunity.

En la noche del martes, los controladores intentaron establecer comunicación con el robot, pero no consiguieron una respuesta. Esto podía significar que las baterías del robot se han quedado sin energía debido a que el polvo sobre sus paneles solares impide que puedan cargarse.

"De momento no sabemos lo que está pasando, pero las buenas noticias son que las observaciones de la sonda Mars Reconaissance Orbiter indican que la tormenta de polvo está llegando a su fin sobre el cráter de Gusev, donde se encuentra el Spirit", afirma Callas.

Mientras tanto, los controladores intentarán recibir alguna señal del Spirit en momentos en los que podría esperarse una respuesta en su actual estado durmiente.

El Spirit llegó a marte el 4 de enero de 2004, y desde entonces ha llevado a cabo una valiosa misión de exploración en la superficie del planeta rojo, a pesar de que en principio sólo se esperaba que pudiera mantenerse activo durante tres meses.