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ESPACIO

OMEGA CENTURI, UNA MINIGALAXIA

Escrito por astroelche 14-04-2008 en General. Comentarios (0)

El Observatorio Interamericano en Cerro Tololo, en Chile, y el telescopio 'Spitzer' en el espacio han captado conjuntos de millones de estrellas que giran en torno a la Vía Láctea, ha informado el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

 

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Llamado Omega Centauri, el grupo de estrellas es como una galaxia en miniatura y el mayor y más brillante de los llamados "cúmulos globulares" que giran en torno a la constelación que alberga a nuestro Sistema Solar.

Según Martha Boyer, astrónoma de la Universidad de Minnesota (EEUU), la imagen lograda a través de las cámaras infrarrojas de 'Spitzer' y las de luz visible del telescopio del Cerro Tololo, permite desentrañar algunos misterios del universo.

"Ahora podemos ver qué estrellas se forman del polvo cósmico y podemos comenzar a entender cómo se forma ese polvo y dónde va cuando es expulsado de una estrella", señaló.

Los conjuntos globulares son los cuerpos más antiguos del universo. Sus estrellas tienen más de 12.000 millones de años y, en la mayoría de los casos, se formaron en los albores del Universo, señaló JPL en un comunicado.

El caso de Omega Centauri es especial, porque sus estrellas son de edades diferentes y albergan diversos tipos de metales o elementos pesados.

Según los astrónomos, esto podría deberse a que tuvo su origen en una galaxia enana absorbida por la Vía Láctea.

'Gigantes rojas'

En la imagen de Omega Centauri, los puntos rojos y amarillos son estrellas detectadas por el telescopio 'Spitzer'. Se trata de estrellas mayores y con más polvo cósmico, llamadas 'gigantes rojas'.

Las de color azul son menos evolucionadas, como nuestro propio sol, y fueron captadas tanto por 'Spitzer' como el telescopio del Cerro Tololo, dijo JPL.

"Cuando las estrellas envejecen y maduran hasta convertirse en gigantes rojos, forman granos de polvo cósmico que desempeñan un papel crucial en la evolución del universo y la formación de planetas rocosos", como la Tierra, dice Jacco Van Loon, investigador de la Universidad de Keele, en Inglaterra, en un informe sobre las imágenes publicado por la revista 'Astronomial Journal'.

Recientemente, el telescopio espacial Hubble y el Observatorio Gemini en Cerro Pachón (Chile), descubrieron evidencias de que Omega Centauri alberga un agujero negro de tamaño mediano.

 

(El Mundo)

 

CANIBALISMO GALÁCTICO

Escrito por astroelche 07-04-2008 en General. Comentarios (0)

Un equipo internacional de astrónomos ha identificado gigantescas corrientes de estrellas en la periferia de dos galaxias espirales próximas y, por primera vez, ha obtenido una visión panorámica de un fenómeno de canibalismo galáctico en el entorno de la Vía Láctea.

 

Galaxia espiral rodeada de estrellas y restos de una galaxia enana. (Foto: EFE | IAC)

La detección de estos gigantescos fósiles estelares corrobora las predicciones del modelo cosmológico de la materia oscura fría, que sugiere que las galaxias espirales actuales se formaron a partir de la fusión de sistemas estelares menos masivos.

La primera de estas estructuras de escombros envuelve a la galaxia NGC 5097, situada a 40 millones de años luz de distancia de la Tierra y formada a partir de la destrucción de una de sus galaxias enanas satélites hace unos 5.000 millones de años.

Según los investigadores, la galaxia enana ha perdido ya la mayoría de su masa en forma de estrellas, cúmulos estelares y materia oscura. Todo ello ha quedado distribuido a lo largo de su órbita y ha dado lugar a una estructura de fósiles galácticos que se entrecruzan de manera compleja y cuyo radio supera los 150.000 años luz.

"Nuestros resultados ofrecen una perspectiva externa inédita de este espectacular fenómeno alrededor de galaxias espirales y demuestran que los halos (el exterior de las galaxias) aún contienen fósiles de galaxias enanas, una oportunidad única para estudiar las últimas etapas del ensamblaje de galaxias como la nuestra", sostiene David Martínez, investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) que lidera el equipo que ha llevado a cabo las observaciones.

En su rastreo, los astrónomos no han sido capaces de encontrar el cuerpo principal de las galaxias devoradas, por lo que suponen que podrían estar completamente destruidas en la actualidad. "Estas corrientes estelares son muy difíciles de detectar y son muy poco densas en estrellas, lo que les confiere un aspecto fantasmal.

De hecho, al estar relacionadas con la muerte de una galaxia enana, podrían considerarse como los fantasmas de galaxias ya desaparecidas", comenta Martínez.

 

(El Mundo)

GRAN DESCUBRIMIENTO

Escrito por astroelche 28-02-2008 en General. Comentarios (0)

Astrónomos usando el telescopio espacial Hubble han compilado un gran catálogo de lentes gravitacionales en el Universo distante, encontrando 67 galaxias por medio de lentes gravitacionales generadas por galaxias masivas elípticas y lenticulares. Si esta muestra es representativa, podría haber cerca de 500.000 lentes gravitacionales similares en total, en todo el cielo.

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Las lentes gravitacionales ocurren cuando la luz de una galaxia lejana que viaja hacia nosotros es aumentada y distorsionada cuando se encuentra con un objeto masivo. Tales lentes gravitacionales, con frecuencia, permiten a los astrónomos ver más lejos en el Universo temprano de lo normalmente posible.

Los objetos masivos que distorsionan la luz son, generalmente, grandes cúmulos de galaxias masivas. "Típicamente vemos a las lentes gravitacionales crear una serie de arcos brillantes o puntos alrededor de un cúmulo de galaxias. Lo que observamos aquí es un efecto similar pero en una escala mucho menor - sucediendo solamente alrededor de una única, aunque masiva, galaxia", dice Jean-Paul Kneib, del Laboratoire d'Astrophysique de Marsella, uno de los líderes del equipo que analizó las imágenes de la Cámara Avanzada para Estudios, ACS, del Hubble.

Las 67 lentes gravitacionales fueron identificadas en el marco del proyecto COSMOS, apuntado a escudriñar un área del cielo que mide nueve veces el área de la Luna llena, con varios observatorios basados en el espacio y en la tierra. De esas 67 lentes, las más impresionantes muestran la luz distorsionada y curvada de una o dos galaxias en el fondo. Al menos cuatro de las lentes muestran los anillos de Einstein, una imagen circular completa de una galaxia de fondo. Tal anillo se forma cuando una galaxia de fondo, una galaxia masiva en el frente y el telescopio espacial Hubble se alinean perfectamente.

Los astrónomos del Hubble pasaron por un proceso único para identificar estas increíbles lentes naturales. Primero, las posibles galaxias fueron identificadas de un catálogo de dos millones de galaxias fuertes. "Tuvimos que mirar con nuestros ojos cada imagen individual de COSMOS e identificar cualquier lente gravitacional intensa potencial", dijo Cécile Faure (Zentrum für Astronomie, Universidad de Heidelberg), también líder del estudio.

Finalmente, se hicieron chequeos para ver si la galaxia del frente y la galaxia que pasaba a través del lente eran realmente diferentes o sólo una misma galaxia con una forma extraña. "Con esta muestra de sistemas gravitacionales identificados con el ojo humano, ahora planeamos usar la muestra de lentes para desarrollar un software para encontrar más de estas lentes a través del archivo de imágenes completo del Hubble y, tal vez, podamos encontrar aún más sistemas de lentes intensas en el campo de COSMOS", agregó Jean-Paul Kneib.

Los nuevos resultados confirman que el Universo está lleno de sistemas de lentes gravitacionales. Extrapolando estos nuevos descubrimientos al cielo completo, se predicen no menos de medio millón de lentes similares, en total. Los pronósticos futuros para encontrar más de estos sistemas son, por lo tanto, excelentes.

El estudio de estas lentes gravitacionales dará a los astrónomos una gran oportunidad de muestrear la distribución de la materia oscura alrededor de lentes galácticas. Una vez que los astrónomos encuentren grandes números de estas pequeñas e intensas lentes, pueden usarse para crear un censo de masas de galaxias en el Universo para evaluar las predicciones de los modelos cosmológicos.

(ESA)

 

NUEVA IMAGEN DE M33

Escrito por astroelche 28-02-2008 en General. Comentarios (0)

La galaxia del Triángulo, también conocida como M33, brilla en luz ultravioleta con "un resplandor de estrellas nacientes", según la descripción que de ella acaba de dar la NASA tras presentar una nueva y elaborada imagen de esta aglomeración de astros, situada a unos tres millones de años luz de nosotros.

 

La galaxia del Triángulo es una de las vecinas más cercanas de la Vía Láctea y, gracias a un cúmulo de 39 imágenes tomadas por el telescopio de luz óptica y ultravioleta del observatorio espacial a 'Swift', de la NASA, podemos verla ahora en todo su esplendor.

 

La primera y más importante conclusión que han sacado los expertos de esta nueva mirada a la M33 es que se trata de un auténtico hervidero de estrellas nacientes, en donde surgen soles a un ritmo muy superior al que nos tiene acostumbrados nuestra Vía Láctea.

 

Imagen compuesta de la galaxia M33 vista por los instrumentos ultravioleta del 'Swift'. (Foto: NASA)

"A pesar del pequeño tamaño de M33, posee un ritmo de formación de estrellas muy superior al que tienen tanto la Vía Láctea como Andrómeda. Todo este nacimiento de estrellas ilumina la galaxia en ultravioleta", explica Stefan Immler, investigador del Centro de Vuelo Espacial Goddard, adscrito a la NASA.

Explosiones Gamma

Este científico ha usado los datos del satélite 'Swift', creado para detectar las explosiones de rayos Gamma que se producen ocasionalmente en el cosmos, para componer la nueva imagen de la galaxia del Triángulo, la más nítida y detallada que se ha logrado hasta el momento.

La nueva imagen está en realidad compuesta por 39 instantáneas combinadas, tomadas tras once horas de exposición con los instrumentos del 'Swift', que fue lanzado durante el invierno de 2004 para tratar de arrojar sobre las misteriosas e intensas explosiones Gamma que se producen en los confines del universo.

En el nuevo mosaico de luz ultravioleta se distinguen cúmulos de estrellas individuales e inmensas nubes de gas y polvo, que son los lugares donde nacen las estrellas.

 

(El Mundo)

 

MUNDOS DE QUARKS

Escrito por astroelche 26-02-2008 en General. Comentarios (0)

Uno de los mayores retos teóricos a los que se enfrentan los físicos es comprender cómo las partículas elementales más diminutas dan lugar a la mayor parte de la masa visible del universo.

Las diminutas partículas conocidas como quarks y gluones son los bloques constituyentes para partículas mayores como protones y neutrones, los cuales a su vez forman átomos. Sin embargo, los quarks y gluones se comportan de forma muy distinta a esas partículas mayores haciendo que su estudio sea más difícil.

John Negele, Profesor W.A. Coolidge de Física en el MIT, habló sobre la teoría que gobierna las interacciones de quarks y gluones, conocida como cromodinámica cuántica (QCD), durante una presentación el 17 de febrero en la reunión anual de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia en Boston.

Negele describió cómo los científicos usan supercomputadores y un concepto llamado Teoría de Campo Reticular para imaginar el comportamiento de los quarks y gluones, las partículas más pequeñas conocidas.


“La búsqueda de la comprensión de los bloques fundamentales que forman la naturaleza ha llevado a la exploración de sucesivas capas de mundos dentro de mundos”, dijo Negele, que también ostenta un cargo en el Laboratorio de Ciencia Nuclear del MIT.

Las moléculas se construyen a partir de átomos, los átomos de electrones y núcleo, el núcleo de protones y neutrones. Esas interacciones se comprenden bastante bien. El siguiente paso en el proceso es desvelar las interacciones entre quarks y gluones, las cuales son radicalmente distintas de aquellas observadas en partículas mayores y necesitan de una aproximación distinta para estudiarlas.

Hay varios factores que hacen que el estudio de las interacciones entre quarks y gluones sea más complejo. Por ejemplo, los quarks están confinados en partículas mayores, por lo que no pueden ser separados y estudiados de forma aislada. También, la fuerza entre dos quarks se hace mayor conforme se alejan, mientas que la fuerza entre un núcleo y un electrón, o dos nucleones en un núcleo, se hacen menores conforme su separación aumenta.

Estas diferencias pueden explicarse mediante la propiedad de libertad asintótica, por la cual David Gross, David Politzer y el profesor de física del MIT Frank Wilczek, compartieron el Premio Nobel de 2004. Esta propiedad describe cómo la fuerza generada por el intercambio de gluones se hace más débil cuando los quarks se acercan y aumenta cuando los quarks se separan. Como consecuencia, ninguna de las técnicas analíticas usadas para resolver con éxito los problemas de física atómica y nuclear puede usarse para analizar los quarks y gluones.


En lugar de esto, los físico usan la Teoría de Campo Reticular para estudiar las interacciones QCD. Usando potentes supercomputadores, los investigadores pueden analizar la QCD representando el espacio-tiempo en una retícula de cuatro dimensiones de puntos discretos, como un cristal.

Los cálculos están siendo realizados por ordenadores especialmente construidos para este propósitos, tales como el BlueGene/L de 360 Teraflops en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore.

En su charla, Negele describió las ideas básicas de cómo se resuelve la QCD usando una retícula de espacio-tiempo y mostró resultados seleccionados de los cálculos de propiedades de protones, neutrones y otras partículas de interacciones fuertes.

(Astroseti.org)